Dopamina pode impulsionar atletas de elite

Os cientistas têm procurado uma explicação genética para capacidade atlética durante décadas. Até agora, os esforços têm-se centrado principalmente nos genes relacionados com os atributos físicos, tais como a função muscular e eficiência aeróbia. Mas geneticistas também começaram a investigar a base neurológica por trás do que faz alguém se destacar em esportes e novas descobertas tem relação com a dopamina, um neurotransmissor responsável pelas sensações de recompensa e prazer. A dopamina também está envolvida em uma série de outras funções mentais, incluindo a capacidade de lidar com o estresse e suportar a dor. Consequentemente, a nova pesquisa apóia a ideia de que o mental, e não apenas o desenvolvimento físico – é o que diferencia os atletas de elite do resto.

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Em um esforço para reunir o que faz um grande atleta excelente, pesquisadores da Universidade de Parma, na Itália recolheram DNA de 50 atletas de elite (os que tinham alcançado as melhores notas em Jogos Olímpicos ou outra competição internacional) e 100 atletas não profissionais (aqueles que praticavam esportes regularmente, mas abaixo do nível competitivo). Em seguida, comparou quatro genes nos dois grupos que tinham sido sugeridos anteriormente como estando ligados a capacidade atlética: um relacionado com o desenvolvimento muscular, uma envolvido com o transporte de dopamina no cérebro, um outro que regula os níveis de serotonina cerebral e um envolvido na quebra de neurotransmissores.

Os investigadores encontraram uma diferença genética significativa entre os dois grupos em apenas um dos genes: o único envolvido no transporte de dopamina. O transportador ativo de dopamina, ou DAT  (dopamine active transporter) foi significativamente mais comum entre os atletas de elite do que no grupo de controle. Uma variante foi quase 5 vezes mais prevalente no grupo de elite (ocorre em 24% da elite contra 5% do resto); a outra variante era aproximadamente 1,7 vezes mais prevalente (51% versus 30%). Os resultados foram publicados no Journal of Biosciences .

A ideia de que a dopamina pode desempenhar um papel na mediação da capacidade atlética faz sentido, dadas as pesquisas anteriores sobre o neurotransmissor e DAT , em particular, diz John Salamone, professor de psicologia na Universidade de Connecticut que não estava envolvido na pesquisa. “Estudos em animais mostram que o DAT está envolvido no aumento da atividade motora, gasto energético e comportamento de busca de recompensa”, explica. “Então, é plausível que as variantes do gene DAT possam estar relacionadas com aspectos de desempenho atlético.”

Da mesma forma, dois estudos realizados em 2012 encontraram evidências de que genes relacionados à dopamina foram associados com o aumento dos níveis de comportamento de “busca de risco” em grupos de várias centenas de esquiadores e snowboarders. Tal comportamento pode fazer a diferença em os atletas agarrarem o ouro, diz Cynthia Thomson, uma psicólogo geneticista e de esportes na University of the Fraser Valley, que conduziu os estudos. “Para chegar ao pódio um atleta tem que correr riscos, seja por tentar uma habilidade mais difícil de obter mais pontos ou por estar à beira do descontrole por atingir uma maior velocidade”, diz ela. “Nossos resultados sugerem que as variações na via de dopamina do cérebro podem afetar a propensão de uma pessoa para assumir tais riscos, o que poderia, portanto, torná-la mais propensa a alcançar níveis de elite do esporte.”

No entanto, mais pesquisas serão necessárias para verificar a conexão entre a dopamina e capacidade atlética e mais ainda para testar se é uma relação de causa e efeito. O transportador de dopamina também está por trás de várias doenças como depressão, transtorno de déficit de atenção e hiperatividade (TDAH), transtorno bipolar e doença de Parkinson.

Artigo original da Scientific American




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